Estudio: agricultores podrían incrementar su producción y contribuir a reducir hasta una gigatonelada métrica de emisiones de carbono

Nuevo estudio internacional demuestra cómo la remoción de carbono de la atmósfera a través de su captura por los suelos agrícolas podría resultar en una reducción anual de emisiones equivalente a sacar de circulación entre 20 y 40 por ciento de los autos en el mundo.

Bogotá. 5 de diciembre de 2017 — Un nuevo estudio presentado en la Cumbre del Clima de Bonn, COP23 —producido por un grupo internacional de científicos encabezados por la Academia China de Ciencias, The Nature Conservancy (TNC) y el Centro de Investigación Agrícola Tropical (CIAT), publicado en Scientific Reports— ha revelado cómo la producción agrícola podría contribuir de manera significativa en el combate al cambio climático, asunto de suma relevancia que continuará en discusiones hacia la COP24. 

Científicos ya han establecido que la producción agrícola agota el carbono de los suelos a consecuencia del exceso de labranza (cavar o remover el suelo) y de fertilizantes químicos, los cuales se estima provocan entre 50 y 70 por ciento de la pérdida de las reservas de carbono en los suelos agrícolas a nivel mundial (Lal, 2004). Tomando en cuenta que los suelos agrícolas son capaces de secuestrar dióxido de carbono de la atmósfera cuando los agricultores utilizan prácticas sustentables —como uso mayor de estiércol, cosechas superficiales, cobertura vegetal, labranza de conservación, manejo de fertilización, así como soluciones climáticas naturales, como la agroforestería— el grupo internacional de científicos buscó establecer en qué regiones del mundo podría obtenerse la mayor captación de carbono a través de estas actividades.

Utilizando un pequeño incremento de carbono en los suelos —expertos consideran que es asequible en casi todos los suelos cultivables— los científicos encontraron que un mejor manejo de los suelos para la agricultura podría contribuir a una reducción de emisiones anual de entre 0.9 y 1.85 mil millones de toneladas por año, equivalente casi al total de las emisiones de Brasil y Argentina, o la remoción de entre 215 y 400 millones de autos de circulación.

Justin Adams, director ejecutivo global de Tierras de TNC, dijo que “las soluciones climáticas naturales son esenciales para enfrentar el cambio climático e invertir en nuestros suelos es una estrategia con enorme potencial no aprovechado —potencial que podríamos usar si comenzamos a pensar holísticamente sobre el tipo de acciones y políticas necesarias de arriba hacia abajo y del suelo hacia arriba. Si queremos satisfacer la creciente demanda de alimento, manteniendo la salud global y la biodiversidad, y abatir el cambio climático, entonces los suelos son nuestro aliado menos valorado”.

El estudio encontró que la mayoría del carbono del suelo se encuentra almacenado en el hemisferio norte, siendo los países de Norteamérica, del norte de Europa y Rusia los que cuentan con mayores reservas de carbono orgánico en sus tierras cultivables. En contraste, grandes extensiones de tierras cultivables en la India, el Sahel en África, el norte de China y Australia, son bajas en carbono.

Aunque la capacidad de aumentar el carbono en los suelos depende en gran medida de su tipología y el medio ambiente, los principales países productores agrícolas mostraron un potencial significativo de captación de carbono. 

“La producción agrícola en América Latina es fundamental para su economía. De hecho, la región es considerada como la canasta alimentaria del planeta, ya que la mayor parte de su producción se exporta a países fuera de la región”, dijo Ginya Truitt Nakata, directora de Tierras para América Latina de TNC. “Entonces tenemos frente a nosotros un enorme potencial en términos de una contribución significativa a la mitigación global de los efectos del cambio climático a través de la captación de carbono, ya que la mayor parte de sus países son importantes productores agrícolas con grandes extensiones de tierras cultivables”. 

Adicionalmente, 7 países latinoamericanos se encuentran entre los 40 países con mayor presencia de carbono en sus tierras de cultivo: Brasil, Colombia, Chile, Ecuador, Perú, Argentina y Guatemala.

Los científicos también destacaron otros importantes beneficios del manejo sustentable de los suelos, incluyendo mayores cosechas por una mejor fertilidad de los suelos y mejor capacidad de retención de agua, los cuales también ayudan a que los agricultores se adapten mejor al cambio climático. En este sentido, se estima que la degradación de los suelos en América Latina alcanza alrededor de 70 por ciento, según la ONU, lo que implica que mejorar prácticas agrícolas puede ser un incentivo de política pública para maximizar los beneficios adicionales que aportan los suelos sanos.

Tabla 1. 12 países con mayor potencial de captación de carbono por producción agrícola comparado con autos fuera de circulación (escenario alto):

   

País

Capacidad de Captación de Carbono del Suelo (millones de toneladas / año)

Equivalencia en autos fuera de circulación

Estados Unidos

256

55 millones

India

213

46 millones

China

134

29 millones

Rusia

129

28 millones

Australia

74

16 millones

Brasil

74

16 millones

Canadá

55

12 millones

México

43

9 millones

Nigeria

41

9 millones

Ucrania

35

8 millones

Tailandia

34

7 millones

Argentina

33

7 millones

América Latina y el Caribe

192

41 millones

 

El Financiamiento para este estudio fue otorgado por el Centro Internacional de Agricultura Tropical (CIAT) y el Programa de Investigación de CGIAR sobre Agua, Tierra y Ecosistemas (WLE, por sus siglas en inglés), con apoyo adicional de The Nature Conservancy (TNC), y el Centro de Estudios de Ecosistemas Montañosos (CMES), el Instituto Kunming de Botánica y el Programa Clave de Investigación de Ciencias Fronterizas de la Academia China de las Ciencias.

El estudio completo en inglés está disponible en:  www.nature.com/articles/s41598-017-15794-8. 

Para acceder a los datos y mapas, visite: http://ciat.cgiar.org/global-soil-carbon

Explore más sobre cómo TNC trabaja para  la conservación de tierras en América Latina, y globalmente, así como sobre sus soluciones climáticas naturales (#naturalclimatesolutions).

Tabla 2. Análisis del Carbono Orgánico Disponible en Suelos Cultivables para América Latina y el Caribe (más representativos / escenario alto):

   

País

Capacidad de Captación de Carbono del Suelo (millones de toneladas / año)

Área Cultivable (km2)

Brasil

73.79

679,540

México

43.35

377,829

Argentina

33.29

312,239

Cuba

4.71

43,258

Paraguay

4.3

39,385

Bolivia

4.18

36,986

Uruguay

4.1

35,027

Perú

3.83

37,083

Venezuela

3.45

30,289

Colombia

3.23

30,359

Nicaragua

2.2

20,451

Guatemala

2.11

20,205

Ecuador

1.7

17,842

Honduras

1.44

13,283

República Dominicana

1.23

10,708

Chile

1.19

11,843

Haití

0.97

8,484

El Salvador

0.83

7,823

Panamá

0.76

6,962

Guayana

0.46

4,181

Costa Rica

0.45

4,269

Jamaica

0.19

1,684

Belice

0.16

1,397

Puerto Rico

0.08

712

Surinam

0.06

533

Guyana Francesa

0.01

147

Total

192.07

1,752,519